Descubierta por Pierre Méchain a finales de septiembre de 1780. Informó de su descubrimiento a su amigo, Charles Messier, quien determinó su posición y la incluyó en su catálogo el 18 de octubre de 1780. Se encuentra entre las primeras “nebulosas espirales” detectadas; Lord Rosse la menciona como una de las 14 “nebulosas espirales o curvilíneas” descubiertas antes de 1850.



Localización

M74 puede ser localizada trazando una línea desde Hamal (Alfa Arietis, Alfa de Aries, -ARI) y hasta Eta Piscium. Puede resultar útil localizar un par de estrellas de 6a magnitud, 103 y 105 Piscium (103 y 105 de Piscis), aproximadamente a 1 grado al noreste de M74, y un par de 10a magnitud, separadas unos 3 minutos y con orientación norte-sur; M74 se encuentra a unos 6 minutos al oeste de estas últimas.



Descripción

Esta magnífica espiral es el arquetipo de una galaxia Sc con una estructura perfecta. Su distancia estimada es de, aproximadamente, entre 30 y 40 millones de años luz, puesto que se aleja de nosotros a una velocidad de 793 km/seg. Sus brazos espirales, de una anchura de 1.000 años luz, se ven reforzados en las fotografías en color por cúmulos de jóvenes estrellas azules. Su extensión cubre una región de más de 10 minutos de arco por minuto de diámetro, lo cual corresponde a, aproximadamente, 95.000 años luz, es decir, más o menos, las mismas dimensiones que nuestra Vía Láctea. Su núcleo es pequeño pero brillante.


M 74 es, probablemente, el miembro principal de un pequeño grupo físico de galaxias, que comprende la espiral barrada NGC 660 de tipo Sba, la galaxia UGC 891 de tipo Sm (entre espiral e irregular), y las irregulares UGC 1176, UGC 1195 y UGCA 20.


El aficionado requerirá de unas condiciones excelentes para poder observar algo más que su núcleo. Si se dan, los magníficos brazos espirales aparecen en todo su esplendor empleando telescopios de más de 4 pulgadas. Con telescopios de este tamaño, el núcleo parece terminar bruscamente, pudiendo observarse un disco moteado y difuso en torno a él hasta un diámetro de 6 a 8 minutos. Un gran número de débiles estrellas son visibles por delante de la zona que rodea a esta galaxia. Telescopios más potentes muestran los tenues brazos espirales más nítidamente, y con equipos de aficionado mayores (por encima de 16 pulgadas) se pueden distinguir agrupaciones en el interior y entre los brazos espirales, constituidas por estrellas más cercanas a nosotros, así como por nubes estelares y nebulosas que se encuentran en el interior del disco de la M74.


Se han descubierto dos supernovas en la M74:

• Supernova 2002ap, descubierta el 29 de enero de 2002 por el aficionado japonés Yoji Hirose cuando poseía una magnitud 13,7. Del tipo Ib/c, esta supernova aumentó de luminosidad hasta una magnitud 12,3 entre el 5 y el 12 de febrero de 2002, y fue clasificada como una “hipernova”, término utilizado cuando la estrella precursora que explota posee al menos 40 veces la masa solar.


• Supernova 2003gd, descubierta visualmente por Bob Evans a las 12,82 UT de junio (es decir, el día 12,82 de junio, que exactamente corresponde a las 19:40 UT del día 12), durante el amanecer en Australia, con una magnitud de 13,2, y todavía disminuyendo. En este caso se trataba de una supernova del tipo II.


La estrella cercana Eta Piscium es una estrella doble: A, de magnitud 3,7, y B, de magnitud 11,0; el ángulo de posición (AP, o PA, en inglés) es de 19 grados y poseen una separación de 1,0 segundos.


Durante un Maratón de Messier, se suele echar en falta esta galaxia hacia el anochecer, ya que se encuentra cerca del borde de la “Zona Libre de Messier”. Sólo el cúmulo globular M30 es más esquivo que esta galaxia.

M 74 - NGC 628
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Ascensión recta (horas:minutos): 01:36.7

Declinación (grados:minutos): +15:47

Distancia (años luz): 35 000 000

Magnitud aparente: 9,4

Tamaño aparente (arc.min): 10,2x9,5

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