Descubierto en 1780 por Charles Messier, este cúmulo globular de magnitud 7,8 se encuentra a una distancia de unos 33.000 años luz, y sus componentes están esparcidos por un volumen de unos 106 años luz de diámetro. Tiene por lo menos 42 estrellas variables conocidas. Harlow Shapley ya ha descubierto 28 de estas llamadas 'Variables de cluster' (estrellas RR Lyrae), una de las cuales (la no 27) se ha demostrado posteriormente que no era miembro del cúmulo globular (Greenstein, Bidelman y Popper, 1947 ). Shapley dio también la excentricidad de este cúmulo como 9 en 1930, mientras que en 1949 lo describió como redondo, teniendo en cuenta sus 2.000 estrellas más brillantes.



Localización

Se puede encontrar siguiendo una línea desde las estrellas Delta a Beta del Cuervo (de magnitud 3), que apunta hacia ADS 8612, de magnitud 5,4, mencionada más arriba. Se localiza así fácilmente a M68 a unos 45' al NE de esta estrella.



Descripción

M 68 no es un cúmulo globular brillante, pero sí bien definido, con una extensión de 140 años luz de diámetro. Posee un núcleo brillante, siendo el resto de su cuerpo bastante más pálido, pero de escaso gradiente isofótico, siendo uno de los globulares más “bancos” que se conocen, con un espectro medio de A5. No tiene patas de araña propiamente dichas, pero sí extensiones salientes y un halo formado por estrellas más brillantes.


Este cúmulo globular de magnitud 8 a 8,4 se sitúa entre 33.000 y 40.000 años luz, y se acerca a nosotros con una velocidad de 112 km/seg. Es bastante rico, formado por 100.000 soles como mínimo, abundando estrellas blancas y amarillas. Tiene también unas 42 estrellas variables de corto período.


La marca añadida en la parte de abajo y a la derecha de nuestra imagen, muestra a la variable F1 Hydrae, de tipo Mira, que no forma parte del cúmulo. Tiene un período de, aproximadamente, 324 días, pudiendo brillar hasta la 9a magnitud, por esta razón el aspecto del campo estelar puede variar considerablemente.


Sus estrellas más brillantes son percibidas por telescopios a partir de 4 pulgadas y en buenas condiciones. Estos instrumentos muestran una mancha nebulosa redonda y moteada con un centro brillante que se desvanece gradualmente hacia sus bordes. Un instrumento de 6 pulgadas recoge las partes exteriores de este cúmulo globular, un halo de 12' de diámetro. Los telescopios mayores muestran su naturaleza como un cúmulo globular muy denso hasta su núcleo.

M 68 - NGC 4590
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Ascensión recta (horas:minutos): 12:39.5

Declinación (grados:minutos): -26:45

Distancia (años luz): 33 300

Magnitud aparente: 7,8

Tamaño aparente (arc.min): 0,11

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