Junto con su vecina, M65, M66 fue descubierta por Charles Messier, quien la catalogó el 1 de Marzo de 1780, destacando que él había perdido estos dos objetos en 1773, cuando un cometa pasó entre ellos del 1 al 2 de Noviembre de 1773, probablemente a causa de la luz del cometa. Debido a un obvio error, Admiral Smyth ha asignado este descubrimiento de M65 y M66 (y M68) a Pierre Méchain, un punto de vista que fue adoptado por Kenneth Glyn Jones hacia los 1960s, y consecuentemente en muchos textos, despreciando el hecho de que Messier no reconoce una visión previa, como sí hizo en todos los casos restantes.



Descripción

M66, junto a sus vecinas M65 y NGC 3628, forma un triplete de galaxias muy evidente, el Triplete de Leo o grupo M66, localizado a una distancia de unos 35 millones de años luz.


M 66 es sensiblemente mayor que M 65, con un bulbo central bien desarrollado, pero bastante poco definido, todo lo cual, le vale la clasificación de tipo Sb. Es notable la deformación de sus brazos espirales, probablemente a causa de la interacción con sus compañeras. Estos, parecen haber sido torcidos y desplazados debajo del plano de la galaxia. Llama especialmente la atención uno de sus brazos, que parece pasar por debajo del borde izquierdo del bulbo central. Se encuentra, asimismo, en esta galaxia, gran cantidad de polvo, así como nebulosidades rosadas, signo de formación de estrellas, cerca de la extremidad de uno de sus brazos.


En M 66 se han podido observar las siguientes supernovas:

- 1973R, de tipo II y de magnitud 15, descubierta el 12 de Diciembre de 1973.

- 1989B, descubierta el 31 de Enero de 1989, que alcanzó la magnitud 12,2 el 1 de Febrero del mismo año.

- 1997bs, descubierta por el equipo de investigación de supernovas del observatorio de Lick (Lick Observatory Supernova Serarch Team), el 15 de Abril de 1997, 13” al O y 67” al S del centro de la galaxia; alcanzó la magnitud 17,0 y fue clasificada de tipo especial IIn.

M 66 - NGC 3627
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Ascensión recta (horas:minutos): 11:20.2

Declinación (grados:minutos): +12:59

Distancia (años luz): 35 000 000

Magnitud aparente: 8,9

Tamaño aparente (arc.min): 8x2,5

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