La galaxia M61 fue descubierta por Barnabus Oriani el 5 de mayo de 1779 mientras seguía el cometa de ese año y seis días antes que Charles Messier, que lo había visto el mismo día que Oriani, pero lo confundió con el cometa. Messier persistió en su error dos noches más, hasta que se dio cuenta de que no se movía. William Herschel, que normalmente evitaba asignar números propios a los objetos de Messier, le asignó uno a éste, el H I.139 cuando lo observó y catalogó el 17 de abril de 1786.



Descripción

M 61 es una de las mayores y más meridionales galaxias del cúmulo de Virgo. Su diámetro de 6 minutos de arco correspondea, aproximadamente 100.000 años luz, comparable al de la Vía Láctea, y de su magnitud visual de 10, se deduce una magnitud absoluta de –21,2.

Es una galaxia atípica, con bajo brillo superficial debido a que se ve de frente y, por lo tanto, su luz está repartida sobre la máxima superficie posible. Sus brazos son desiguales, con interbrazos oscuros que le restan concentración luminosa. Es casi redonda, ligeramente elongada en sentido N-S. Con una buena abertura se distinguen cuerpos casi independientes.


Se han detectado tres supernovas en M 61: la 1926 A de magnitud 12,8; la 1961 I de magnitud 13; y la 1964 F de magnitud 12. La supernova 1961 I apareció en los brazos espirales a, aproximadamente 82” del centro, y fue fotografiada en el Observatorio de Lick.

M 61 - NGC 4303
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Ascensión recta (horas:minutos): 12:21.9

Declinación (grados:minutos): +04:28

Distancia (años luz): 60 000 000

Magnitud aparente: 9,7

Tamaño aparente (arc.min): 6x5,5

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