La famosa galaxia del Torbellino M 51 fue uno de los primeros descubrimientos de Messier, que la encontró el 13 de octubre de 1773 cuando estaba observando un cometa. La galaxia asociada NGC 5195, fue descubierta en 1781 por su amigo Méchain. En el catálogo de 1784 se le menciona como sigue: “es una galaxia doble, teniendo cada una de ellas un núcleo brillante, con una separación de 4’35’’. Las dos atmósferas están en contacto. Una es más débil que la otra”.



Descripción

M 51 es el miembro dominante de un pequeño grupo de galaxias. Con una distancia estimada en 37 millones de años luz, y su aspecto verdaderamente notable, es una grande y luminosa galaxia. Fue la primera en desvelar su estructura espiral. Con los datos de que se disponen actualmente, se sabe que esta estructura espiral pronunciada es el resultado del encuentro de M 51 con su vecina NGC 5195 (la más débil en la descripción de Messier).


La galaxia del Torbellino M 51, aunque más lejana y no mucho mayor que M 31, tiene una mayor concentración luminosa en sus brazos espirales, así como mayor cantidad de materia oscura en los interbrazos, lo cual aumenta el espectacular efecto de contraste. Es, asimismo, una de las galaxias cercanas que podemos observar de frente, permitiéndonos, así, apreciar mejor los detalles de su estructura.


Para el observador aficionado es un objeto fácil de localizar, y uno de los más impresionantes del cielo en una noche oscura, ya que es bastante sensible a la contaminación lumínica. En óptimas condiciones de pueden adivinar sus brazos espirales con instrumentos a partir de 100 mm, siendo sin embargo preferible un aumento débil si deseamos observar la pareja.


El Telescopio Espacial Hubble ha investigado intensamente la región central de M 51. Por su parte, el satélite ISO (Infrared Space Observatory) del ESA, ha observado también esta galaxia con infrarrojos.

M 51 - NGC 5194 - Galaxia del remolino
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Ascensión recta (horas:minutos): 13:29.9

Declinación (grados:minutos): +47:12

Distancia (años luz): 37 000 000

Magnitud aparente: 8,4

Tamaño aparente (arc.min): 11x7

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