Esta débil estrella doble fue hallada por Charles Messier cuando estaba buscando una nebulosa descrita, equivocadamente, en la zona que estaba estudiando, por el observador del siglo 17 Johann Hevelius. Como Messier había medido la posición de la pareja, le dio un número en su catálogo. Ello nos da pistas sobre el modo en que fue elaborado este catálogo: Messier anotaba las posiciones al mismo tiempo que catalogaba los cúmulos de estrellas y las nebulosas que podían, por error, ser tomados por cometas. M 40 fue, aparentemente, la última entrada, mientras estaba ocupado en verificar las informaciones de observaciones de que disponía en 1764.



Localización

La doble se sitúa a 16' NE de la estrella 70 UMa de magnitud 5,7. Forman un triángulo rectángulo con la tenue espiral barrada (tipo SBb), NGC 4290 (magnitud 12,5, diámetro angular 2,5x1,9 minutos de arco, alejándose a 2885 km/s lo que corresponde a unos 125 millones de años luz de distancia.



Descripción

Estas posiciones, aparte de la de Messier y tal vez la de Hevelius, son errores o apuntan a diferentes objetos. Algunas versiones impresas del catálogo de Messier omiten M40 como objeto “oscuro”, despreciando su realidad en el cielo.


Comparando la descripción de Messier con el cielo real, John Mallas encontró la estrella doble Winnecke 4 en el lugar correcto. De hecho M 40 y Winnecke 4 son el mismo objeto. Esta estrella doble fue observada, nuevamente en el Observatorio de Poulkovo en 1863, y consta de dos estrellas blancas de magnitudes 9,0 y 9,3 con una separación de 49 segundos de arco, muy equilibradas, que brillan en un campo casi vacío. A. Winnecke, en 1863, midió un ángulo de posición de 88o, que parece haber disminuido hasta la actualidad hasta 83o. El “Lick Observatory Index Catalog” atribuye el tipo espectral G0 a la estrella primaria.


Este sistema binario se encuentra a 16’ al NE de la estrella de 6a magnitud 70 Uma. Esta forma un triángulo rectángulo con la débil galaxia espiral barrada de tipo SBb, NGC 4290, de magnitud 12,5 y de un diámetro angular de 2,5x1,9 minutos de arco, que se encuentra a 125 millones de años luz, y que se aleja a razón de 2.885 km/s.

M 40 - WNC 4
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Ascensión recta (horas:minutos): 12:22.4

Declinación (grados:minutos): +58:05

Distancia (años luz): 510

Magnitud aparente: 8,4

Tamaño aparente (arc.min): 0,8

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