La M32 fue la primera galaxia elíptica en descubrirse, fue Le Gentil el 29 de Octubre de 1749. Fue Charles Messier quien remarcó en su descripción que había visto este objeto en 1757 (su primer registro de una observación en uno de “sus” objetos), que lo catalogó el 3 de Agosto de 1764 e incluyó a la M32, junto con la M110, en su dibujo de la “Gran Nebulosa” de Andrómeda. Halton Arp la ha incluido como el No. 168 en su Catálogo de Galaxias Peculiares.



Descripción

M 32 es la pequeña, pero brillante, compañera de la gran galaxia de Andrómeda, M 31 y, por ello, forma parte del Grupo Local de galaxias. Es una enana elíptica de sólo unos 3 mil millones de masas solares, y de un diámetro estimado en 8.000 años luz, lo cual es muy poco si la comparamos con su gigante vecina espiral. Sin embargo, su núcleo tiene características comparables a las de M 31: hay aproximadamente 100 millones de masas solares en rotación rápida alrededor de un objeto central supermasivo. Tiene una forma ligeramente elíptica en sentido N-S, aunque no pasa del grado E2.


La M32 la vemos como sobrepuesta encima de los brazos en espiral de la mayor M31. De ahí que sea de interés conocer si se encuentra antes o después del disco de la gran galaxia. Las investigaciones con espectrografías no han mostrado ninguna absorción que podría esperarse si su luz hubiese pasado por la materia interestelar del disco de la M31, lo cual sugiere que la M32 está más cercana a nosotros que esa parte de la M31.

La velocidad radial de la M32 ha sido establecida en 203 kilómetros hacia nuestro Sistema Solar; corregido para la rotación galáctica, M32 se encuentra actualmente en reposo (RV=0) en relación con el Centro Galáctica de la Vía Láctea. Comparada con M31, se está acercando a unos 100 km/s más lenta y considerando su distancia más cercana, está acercándose a M31 a esta velocidad en el componente radial.


En medio de las estrellas de la M32, se han encontrado algunas nebulosas planetarias, pero no nubes de material interestelar, así como tampoco nubes de gas ni senderos de polvo ni hidrógeno neutral, ni tampoco ningún cúmulo abierto. Aparentemente, la M32 ya no es capaz de producir estrellas nuevas, sino que consiste de estrellas viejas, mezcladas con algunas de edad intermedia. De acuerdo con las investigaciones de datos multicolor, esta población estelar es mucho más similar a la de una elíptica mucho más grande que la de una de las típicas enanas de su tamaño, las cuales son típicamente del tipo enano esferoidal.


Una nova fue recientemente descubierta en la M32 en Agosto 31 del 1998 como parte del programa de Investigación de Súper Novas del Observatorio Lick, por un equipo de astrónomos de la Universidad de California en Berkeley, encabezados por E. Halderson (1998). Esta nova tuvo lugar aproximadamente a 28,5 arco segundos oeste y 44,7” sur del núcleo de la galaxia alcanzando una magnitud 16,5. Ninguna súper nova ha sido observada aún en esta galaxia.


Como indican su población de estrellas, el tamaño del núcleo y su compactación, la M32 da la impresión de ser una galaxia elíptica mucho más grande. De ahí que, parece posible que la M32 hubiese sido mucho más grande en algún tiempo, pero perdió sus estrellas exteriores y también todos los cúmulos globulares que pudo haber tenido, en uno o más encuentros cercanos con la Galaxia de Andrómeda M31. Estas estrellas y cúmulos fueron absorbidos por, o integrados en, y son ahora parte del halo de la M31. Que la M32 haya tenido un encuentro cercano recientemente con su vecina mayor es algo que surge porque aparentemente causó y dejó perturbaciones en el patrón espiral de la gran galaxia.


 
M 32 - NGC 221 - Un satélite de la Galaxia de Andrómeda
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Ascensión recta (horas:minutos): 00:42.7

Declinación (grados:minutos): +40:52

Distancia (años luz): 2,9

Magnitud aparente: 8,1

Tamaño aparente (arc.min): 8 x 6

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