M15 fue descubierto por Jean-Dominique Maraldi (Maraldi II, 1709-88) el 7 de septiembre de 1746 mientras buscaba al cometa De Chésaux. Describió al cúmulo como “una estrella nebulosa, bastante brillante y compuesta de muchas estrellas”. Charles Messier, quien lo catalogó el 3 de junio de 1764, y Johann Elert Bode no pudieron ver esto y lo describieron como una “nebulosa sin estrellas”, por lo que le correspondió a William Herschel en 1783 resolver este bello cúmulo estelar.


M15 fue el primer cúmulo globular en el que se pudo identificar una nebulosa planetaria, Pease 1 o K 648 ('K' por 'Kuster'); esto lo logró Pease en 1928 en placas fotográficas tomadas desde el Monte Wilson en 1927. En 1976, Peterson reportó una posible segunda nebulosa planetaria cerca de su centro, aunque esto no ha sido confirmado.



Localización

M15 puede encontrarse muy fácilmente: Localice la estrella de segunda magnitud Epsilon Pegasi y Teta Pegasi al sureste de la primera. Siga la línea desde Teta hacia Epsilon y encuentre al cúmulo M15 medio grado al oeste y 2,25 grados al norte de Epsilon. Una estrella de magnitud 6 está a unos 20’ al este, otra estrella de magnitud 7,5 está aproximadamente a 5’ al NNE.



Descripción

El cúmulo globular M15 es uno de los enjambres estelares más conspicuos. Está a una distancia de unos 33 600 años luz; tiene un diámetro de 18 minutos de arco el cual corresponde a una extensión lineal de 175 años luz aproximadamente y su brillo visual total de magnitud 6,2 corresponde a una magnitud absoluta de -9,17 o alrededor de 360 000 veces la del sol. Sus estrellas más brillantes tienen una magnitud aparente de unos 12,6 o una magnitud absoluta de -2,8 o una luminosidad de 1 000 veces la de nuestro Sol y las estrellas gigantes de su rama horizontal tienen una magnitud aproximada de 15,6. Su tipo espectral en conjunto se ha determinado como F3 o F4. El cúmulo globular se está acercando a nosotros a 107 km/s.


En los instrumentos de aficionado, M15 parece un poco más pequeña, talvez de unos 7 minutos de arco visualmente y de 12,3 minutos de arco fotográficamente. Por otro lado, el radio de marea de este cúmulo globular, más allá del cual la estrellas que lo conforman escaparían de él debido a las fuerzas de marea de la Vía Láctea, es un poco mayor: 21,5 minutos de arco, que corresponden a un distancia de 210 años luz del centro del cúmulo.


Este cúmulo globular ocupa el tercer lugar entre la población conocida de estrellas variables, después de M3 y de Omega Centauri; un total de 112 variables han sido identificadas. Una de ellas es aparentemente una Cefeida de Tipo II (una estrella W Virginis).


M15 es tal vez el más denso de todos los cúmulos (globulares) de estrellas en nuestra Vía Láctea. El telescopio espacial Hubble ha resuelto fotográficamente su núcleo superdenso, como muestra esta imagen HST. El núcleo de M15 ha sufrido un proceso de contracción llamado “colapso del núcleo”, lo cual es común en la evolución de los globulares; de los 150 cúmulos globulares dentro de nuestra Vía Láctea, de acuerdo con la base de datos de W.E. Harris, se ha encontrado que 21 de ellos tienen el centro colapsado (entre ellos además del M15, los globulares Messier M30 y M70) y hay al menos 8 candidatos más, entre ellos el M62. Este núcleo central es extremadamente pequeño comparado con el cúmulo, de tan solo unos 0,14 minutos de arco (8,4 segundos de arco) en diámetro angular, correspondientes a una extensión lineal de unos 1,4 años luz.


Con su brillo aparente de magnitud 6,2, M15 está cerca del límite de visibilidad para el ojo humano bajo condiciones muy favorables. Unos prismáticos pequeños lo revela como un objeto nebuloso redondo.


En telescopios de 4 pulgadas parece una nebulosa redonda y moteada, siendo visibles solamente sus estrellas más brillantes. Por lo demás se ve borroso dentro de un fino campo estelar.


Con telescopios más potentes, se pueden ver más y más estrellas y las partes exteriores adquieren mayor definición con un contorno más irregular, no-circular. Sin embargo, el núcleo compacto permanece poco definido aún en los telescopios amateurs más potentes, aunque las estrellas más brillantes pueden observarse. Cadenas y ríos de estrellas parecen salir de este núcleo en todas direcciones aunque en menor concentración hacia el oeste.

M 15 - NGC 7078
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Ascensión recta (horas:minutos): 21:30.0

Declinación (grados:minutos): +12:10

Distancia (años luz): 33.600

Magnitud aparente: 6,2

Tamaño aparente (arc.min): 18,0

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